Qu'est-ce que le gui ?

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Caren White est maître jardinier et instructrice à la Home Gardeners School. Elle est associée à Rutgers Gardens depuis plus d'une décennie.

Baies de gui

Baies de gui

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L'une des décorations de Noël les plus populaires est le gui. Nous accrochons ce bout de verdure festonné de baies blanches aux portes de nos maisons et nous nous attendons à ce que petits et grands échangent des baisers en dessous. Qu'est-ce que le gui ? Comment est-il devenu associé à Noël ? Et pourquoi s'embrasse-t-on dessous ?

Qu'est-ce que le gui ?

Du gui ( Viscum album ) désignait à l'origine une plante semi-parasitaire originaire de Grande-Bretagne et du nord de l'Europe. Les plantes sont caractérisées par des feuilles ovales vert foncé et des baies blanches qui poussent en grappes de deux à six baies. Après la découverte du Nouveau Monde, le nom a également été donné à une plante similaire originaire d'Amérique du Nord. La variété nord-américaine ( Phoradendron leucarpum ) a des feuilles de la même couleur vert foncé mais de forme plus ronde. Les baies sont blanches et plus nombreuses que leurs cousines européennes. Les grappes contiennent chacune 10 baies ou plus. Une troisième variété naine, originaire de la partie ouest de l'Amérique du Nord, est également appelée gui, mais n'est pas utilisée pour la décoration car elle est entièrement parasitaire et n'a pas de feuilles propres.

Le gui parasite les arbres à feuilles caduques. Les plantes de gui finissent par devenir assez grandes pour détruire d'abord la branche à laquelle elles sont attachées et finalement l'arbre entier. Le gui a ses propres feuilles et effectue une certaine photosynthèse, mais puise également des nutriments dans les arbres sur lesquels il est parasité. Les baies sont un aliment de prédilection pour les oiseaux qui ne peuvent pas digérer les graines excrétées. Certaines de ces graines atterrissent sur les branches des arbres où elles adhèrent grâce aux excréments environnants issus du tube digestif des oiseaux. En fait, le nom de gui dérive de cette méthode de propagation des graines. Les Anglo-Saxons, qui vivaient dans l'ancienne Grande-Bretagne, appelaient la bouse du mistel et appelaient les brindilles tan. Ainsi, notre mot gui signifiait à l'origine de la bouse sur une brindille. Les peuples anciens étaient des observateurs attentifs du monde naturel.

Une fois que les graines adhèrent à une branche, elles poussent et, pendant leur première année, vivent comme n'importe quelle autre plante, produisant leur propre nourriture grâce à la photosynthèse dans leurs feuilles. Pendant ce temps, leurs racines creusent régulièrement à travers l'écorce et à l'intérieur de la branche où elles finissent par accéder aux nutriments circulant dans l'arbre.

Arbre parasité par le gui

Arbre parasité par le gui

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Comment le gui est-il devenu associé à Noël ?

Dans l'ancienne Grande-Bretagne, les druides considéraient les chênes comme sacrés. On pensait que le gui poussant dans les arbres en faisait partie et donc aussi sacré. Il était récolté avec des couteaux en or à certaines périodes prescrites de l'année. L'une de ces périodes était le solstice d'hiver, la nuit la plus longue de l'année. Après cette date, la lumière du jour s'allonge et une nouvelle année naît. Les jeunes prêtres druides en formation allaient de maison en maison, portant le gui sacré, pour annoncer le début de la nouvelle année.

Lorsque le christianisme a commencé à se répandre dans le monde antique et en Grande-Bretagne, la coutume d'utiliser le gui pendant le solstice d'hiver a été adaptée à la célébration de Noël qui a lieu quelques jours seulement après le solstice d'hiver. Les nouveaux chrétiens suspendaient du gui dans leurs maisons pour annoncer la nouvelle de la naissance du Christ, tout comme leurs ancêtres utilisaient le gui pour annoncer la nouvelle année.

Pourquoi s'embrasse-t-on sous le gui ?

Pour comprendre la coutume de s'embrasser sous le gui, il faut se tourner vers la mythologie nordique, en particulier le mythe de Baldur. Baldur était le fils de Frigga, l'équivalent nordique de la déesse grecque Héra. À la naissance de Baldur, comme toutes les nouvelles mères, Frigga a voulu protéger son fils de tout danger. Elle a fait promettre à chaque plante, à chaque animal et à chaque objet inerte de ne jamais lui faire de mal. Le dieu de la malice, Loki, a remarqué qu'elle avait accidentellement négligé le gui. Il a trompé un autre dieu, qui croyait que rien ne pouvait tuer Baldur, en poignardant Baldur avec une lance faite de gui.

Après la mort de Baldur, les dieux placèrent le gui sous la garde de la déesse de l'amour afin qu'il symbolise l'amour et n'apporte plus jamais la mort au monde. Il a été décrété que lorsque deux personnes passaient sous le gui (poussant dans un arbre), elles devaient s'embrasser en mémoire de Baldur.

Dans l'Amérique coloniale, où le gui porte plus de baies que la variété européenne, la coutume de s'embrasser sous le gui a été légèrement modifiée. Chaque fois que deux personnes s'embrassaient sous le gui dans une maison, elles étaient censées retirer l'une des baies. Quand les baies avaient disparu, plus aucun baiser n'était autorisé.

La prochaine fois que vous passerez sous le gui, en plus d'embrasser votre dulcinée, prenez un moment pour penser à Baldur et sa pauvre mère, ainsi qu'au fait que les jours s'allongent et qu'une nouvelle année approche à grands pas.